汞中毒導致鳥類性取向混亂

  據國外媒體報道,“這些雄鳥對成為自己性伴侶的雄鳥所做的事情,與它對待異性是一樣的,”研究小組負責人,弗雷德里克皮特說。皮特是蓋恩斯維爾的佛羅里達大學野生動物學家。“他們共同做巢,一起交配,在一起呆了一個月,即便根本沒有產卵,他們還是做那些本是夫妻行為的事情。”

  野生白朱鷺佛羅里達州沼澤地最常見的鳥類動物,他們的食物是一些小型無脊椎動物,比如甲殼類以及其他,通過這些食物,朱鷺每天都會食用汞。當地有很多含汞物,比如垃圾焚燒過程中的副產品,這些含汞物滲透進這些小型動物,朱鷺又因為食用這些含汞的動物而中毒。

  “目前已經採取措施使當地的環境污染程度有所下降。”弗雷德里克說。但即便如此,新的研究也表明,汞含量即使很低也會對朱鷺造成相當嚴重的生殖問題。

  被污染的鳥類產卵會減少

  在這項為期5年的實驗中,弗雷德里克和他的同事尼米尼賈亞塞納把捉到的160隻朱鷺分為雄性和雌性數量相等的4個組。根據研究小組的實驗安排,首先讓雄性和雌性鳥類自由選擇伴侶。“在研究過程中雄性和雌性鳥類總是被放在同一個籠子里的,”弗雷德里克說。“這是第一次採用直接觀察的方法,這種方式很新穎。”

  研究以90天作為一個周期,將三組朱鷺分別餵養含有少量,中量和高量汞的食物,第四組餵養無汞食物。

  當鳥類長到一歲進入性成熟期,具有同性傾向的鳥類的數量隨著餵養食物中含汞量的多少而增加。對比於無汞對照組,含汞組中成熟鳥類的數量下降了13到15個百分點。異性夫婦鳥類產卵的數量也會受到影響。總的來說,含汞組中雌鳥的產卵量要比無汞對照組減少百分之三十五左右。

  “我們目前還不清楚汞金屬是如何具體影響到鳥類同性戀行為的。”弗雷德里克說。汞是一種已知的內分泌干擾物,其中的某種物質可以模仿雌激素的形成或者組織產生雌激素。在這種情況下,體內含汞的雄性鳥類要比無汞對照組的鳥類產生更多的睾丸激素或雌激素。而激素可以影響性行為,在雌激素或睾丸激素的影響下,鳥類便不知如何選擇伴侶。這就是弗雷德里克推測的汞在鳥類性行為問題上所起的作用。

  汞的秘密仍未解開

  汞在這個過程中的作用和整個研究還有很多未知的東西,弗雷德里克警告說。但是該研究小組現在面臨資金短缺從而中斷研究的問題,比如當鳥類停止飲食含汞食物時,同性戀行為是否也會終止等課題。

  弗雷德里克說:“但是我懷疑這些鳥即便停止飲食含汞食物,以後也不會再終止同性戀行為了。即便在一般情況下,只要這些鳥類停止持續飲食這些含汞食物,那麼汞就會從他們的身體中排出。”他還強調,這項研究對人類並沒有意義。

  此外,研究人員還不能肯定地說,汞只要一接觸野生鳥類就會發生這些同性戀行為。有專家稱讚這項朱鷺研究為汞中毒所可能導致的後果帶來了一些說明。

  “令科學家沮喪的一件事是在實驗室研究環境污染不能預測將來會發生什麼。”南方醫科大學的一名動物學家,並沒有參與此項研究的古萊特在聲明中說,“所以如果這個研究能夠在一個汞含量適量的實驗環境下進行,那麼它將很有力的告訴我們在現實世界上會發生什麼事情。”

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